Oso polar

Oso polar

DISTRIBUCIÓN

Latitudes polares del hemisferio norte

ECOSISTEMA / HÁBITAT

Borde de hielo

HÁBITOS ALIMENTARIOS

Depredador agresivo

TAXONOMÍA

Orden Carnivora (carnivorans), Familia Ursidae (osos)

El oso polar es el depredador terrestre más grande del Ártico, pero es formidable en tierra, en la superficie del hielo y en el agua. Está estrechamente relacionado con el oso pardo (Ursus arctos) y en realidad puede ser una subespecie de ese oso. 

Anatómicamente, sin embargo, es bastante diferente al oso pardo, como resultado de su estilo de vida ártico y semiacuático. Una de las adaptaciones del oso polar es el gran tamaño de sus patas, útil para caminar sobre la nieve y para nadar. El único oso que crece a tamaños más grandes es el oso kodiak, una subespecie del oso pardo. Los osos polares machos adultos alcanzan un peso de más de 1500 libras (700 kg).

Los osos polares son depredadores agresivos, conocidos por capturar una variedad de presas. Pasan la mayor parte del año asociados con el hielo marino del Ártico, donde cazan focas anilladas  y crías de focas barbudas . Los osos polares tienen un excelente sentido del olfato y pueden localizar cachorros incluso cuando están enterrados en guaridas de nieve. 

Los osos polares pueden usar fácilmente su tamaño y fuerza para abrir madrigueras y alimentarse de los cachorros indefensos. También se sabe que los machos adultos comen grandes animales acuáticos, como las ballenas beluga , que atacan desde el hielo y tiran hacia la superficie del hielo. Cuando están en tierra (a diferencia del hielo de la superficie), los osos polares buscan materia animal muerta. Esta especie no tiene depredador natural. Es una de las pocas especies que incluso se considera que está más arriba en la red alimentaria que los humanos.

El cortejo y el apareamiento tienen lugar en la superficie del hielo, pero el nacimiento generalmente tiene lugar en tierra. Las hembras dan a luz (típicamente) dos cachorros, que no pesan más de unas pocas libras (~ un kilogramo). Los cachorros amamantan durante al menos dos años y medio y, como en todos los osos, la madre osa polar es muy protectora de su descendencia. Los osos polares alcanzan la madurez sexual entre los cuatro y los seis años.

Las poblaciones de osos polares están disminuyendo a lo largo de su rango geográfico y algunas poblaciones se han agotado significativamente. Los científicos ahora creen que la especie es vulnerable a la extinción. Si bien ocurre la caza de esta especie, el cambio climático es la principal amenaza para la existencia del oso polar. 

Este oso está íntimamente ligado al hielo marino del Ártico y a las focas que requieren hielo para su reproducción, y se espera que el hielo continúe adelgazándose y derritiéndose más rápido cada verano ante el cambio climático. Los científicos no están seguros de si los osos polares podrán adaptarse a estas condiciones rápidamente cambiantes.

Datos curiosos sobre los osos polares

1. Los osos polares son la especie de oso más grande del mundo, crece hasta una longitud máxima de 8.5 pies (260 cm) y un peso de 1.543 libras (700 kg), y los machos crecen aproximadamente el doble que las hembras.

2. Los osos polares dan a luz de uno a tres cachorros a la vez, pero la mayoría de las veces dan a luz gemelos que pesan solo 1.3 libras (0.6 kg).

3. Los osos polares tienen la piel negra cubierta por dos capas de pelo. La capa exterior de piel hueca mide casi 15 cm (6 pulgadas) de largo y refleja la luz, por lo que se ve blanca. 

4. Las osas polares preñadas construyen guaridas donde dan a luz y cuidan a sus cachorros durante los primeros meses de su vida. La madre no se alimenta durante este tiempo y puede pasar hasta 8 meses sin comer, el tiempo de privación más largo de cualquier mamífero.

5. Los osos polares son las especies de osos más carnívoros y se alimentan principalmente de focas anilladas y barbudas.

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