Manatí de las Indias Occidentales

DISTRIBUCIÓN

Latitudes tropicales a templadas del Océano Atlántico occidental

ECOSISTEMA / HÁBITAT

Camas de pastos marinos

HÁBITOS ALIMENTARIOS

Herbívoro

TAXONOMÍA

Orden Sirenia (manatíes y parientes), Familia Trichechidae (manatíes)

El manatí de las Indias Occidentales es uno de los tres manatíes y las cuatro vacas marinas (junto con el dugongo ) que viven en la actualidad. Esta especie vive en aguas cálidas del Océano Atlántico occidental y, además de pasar la mayor parte del tiempo en mares costeros poco profundos, ocasionalmente ingresa al agua dulce, particularmente a manantiales cálidos, donde pasa algunos de los meses de invierno más fríos.

El manatí antillano, como todas las vacas marinas, es herbívoro. Se alimenta principalmente de pastos marinos y, por lo tanto, pasa la mayor parte del tiempo en lechos de pastos marinos . Como en la mayoría de los herbívoros, el cerebro de este manatí es muy pequeño en comparación con el tamaño de su cuerpo, probablemente porque no tiene que desarrollar estrategias de caza complejas para capturar presas. Utiliza sus labios gruesos y altamente maniobrables para extraer la hierba marina de los sedimentos blandos en los que crece.

Como todos los mamíferos, los manatíes antillanos se reproducen mediante fertilización interna y dan a luz a grandes crías, que amamantan. Una pareja de madre-cría permanecerá junta durante dos años antes de que la cría desarrolle cierta independencia. Los manatíes adultos de las Antillas no tienen depredadores naturales, pero los tiburones costeros grandes pueden comer a los juveniles.

Los manatíes de las Indias Occidentales prefieren el agua tibia y se someten a largas migraciones anuales entre áreas cálidas de invierno y áreas productivas de verano. Las zonas de invernada incluyen algunos manantiales cálidos, mares costeros en los trópicos y áreas cálidas artificiales causadas por centrales eléctricas costeras. 

Hay dos subespecies reconocidas de manatíes antillanos: el manatí de Florida ( Trichechus manatus latirostris ) y el manatí antillano ( Trichechus manatus manatus ). Las otras dos especies distintas de manatíes se encuentran en Brasil y África. 

El manatí antillano tiene protección legal parcial o completa en la mayor parte de su área de distribución, pero todavía es cazado en algunos lugares y está amenazado por la destrucción del hábitat, la colisión con botes y la captura accidental en pesquerías dirigidas a otras especies en la mayor parte de su área de distribución. Las colisiones de botes son probablemente la amenaza más significativa para esta especie, ya que son comunes en áreas de botes recreativos y son nadadores lentos y pobres. Las poblaciones están agotadas en algunos lugares y regionalmente extintas en otros, y los científicos creen que el manatí antillano es vulnerable a la extinción. Sin un manejo cuidadoso de las actividades humanas que amenazan a esta especie, podría perderse en más lugares.

Datos curiosos sobre los manatíes de las Indias Occidentales

1. Los manatíes antillanos pesan hasta 1,200 libras (544 kg) y alcanzan unos 10 pies (3 m) de largo. 

2. Los manatíes de las Indias Occidentales consumen el 15 por ciento de su peso corporal todos los días en pastos marinos y vegetación. Eso puede ser hasta 150 libras de comida al día.

3. Los manatíes de las Indias Occidentales migran a aguas más cálidas en el invierno porque la exposición a temperaturas inferiores a 68 grados Fahrenheit puede ser mortal.

4. Los manatíes antillanos ocasionalmente se adentran en ríos y manantiales de agua dulce.

5. Los manatíes antillanos pasan de 10 a 12 horas al día durmiendo.

6. Los manatíes antillanos pueden contener la respiración hasta 20 minutos bajo el agua, pero generalmente salen a la superficie cada pocos minutos para respirar.

7. Los manatíes antillanos nadan a una velocidad promedio de 3 a 5 millas por hora (4.8-8 km por hora).

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