Ballena gris

Ballena gris

DISTRIBUCIÓN

Latitudes subtropicales a polares del Océano Pacífico norte

ECOSISTEMA / HÁBITAT

Costero

HÁBITOS ALIMENTARIOS

Alimentador de succión (ver texto)

TAXONOMÍA

Suborden Mysticeti (ballenas barbadas), Familia Eschrichtiidae (ballenas grises)

Históricamente, la ballena gris vivió en los océanos Pacífico norte y Atlántico norte, pero ahora solo vive en el Pacífico. Viven en aguas relativamente poco profundas sobre las plataformas continentales del oeste de América del Norte y el este de Asia. Curiosamente, aunque las ballenas grises son de hecho grises, fueron descritas científicamente por un hombre llamado John Edward Gray, por lo que es posible que el nombre común esté destinado a honrarlo.

Aunque son bastante grandes (hasta 46 pies / 14 m), las ballenas grises se alimentan de pequeños  gusanos bentónicos y otros invertebrados. A través de una estrategia de alimentación única conocida como alimentación por succión, las ballenas grises muerden enormes bocados de sedimentos blandos (arena o barro) del lecho marino y luego contraen los músculos de la boca y la garganta para expulsar el agua y la arena, filtrando la comida con sus barbas. 

Esta estrategia de alimentación es análoga a la alimentación por filtración de las otras grandes ballenas barbadas. Se sabe que estas ballenas experimentan migraciones muy largas entre las zonas de alimentación cercanas a los polos y las zonas de parto en lagunas bien protegidas de los subtrópicos. Sin embargo, a diferencia de las otras grandes ballenas, las ballenas grises se alimentan en el camino.

Como todas las ballenas, las ballenas grises son mamíferos y dan a luz a crías grandes. Debido a que la hembra es responsable de proporcionar leche y proteger a sus bebés, debe almacenar reservas de energía adicionales y, en consecuencia, es más grande que los machos. Todas las ballenas grises récord (por tamaño) son hembras. Las madres de ballenas grises son conocidas por ser particularmente protectoras con sus crías y se sabe que atacan a los barcos que amenazan a sus bebés. Los terneros, por otro lado, son bastante curiosos y se sabe que se acercan e investigan los barcos. Estos comportamientos diferentes pueden presentar un conflicto potencial para las operaciones de observación de ballenas. La orca  es la única especie que se sabe que ataca y se alimenta de ballenas grises (siempre juveniles).

Caza comercial durante el 17 º -20 º siglos (y tal vez incluso antes) tenían una muy perjudicial sobre las poblaciones de ballenas grises. Los números se redujeron de manera tan significativa que la población del Atlántico norte ahora está extinta, y la población del Pacífico norte casi se extinguió en el siglo XX.siglo. 

Afortunadamente, con una protección legal completa en los Estados Unidos y México, la población del Océano Pacífico oriental se ha recuperado a aproximadamente el 20% de su número anterior a la caza de ballenas y ahora es estable. 

La población del Océano Pacífico occidental todavía está en riesgo de extinción y se pensó que se había perdido hasta que fue redescubierta en la década de 1980. Sin embargo, la recuperación y protección continua en el Pacífico oriental significa que la especie en su conjunto se considera ahora de menor preocupación. El manejo exitoso y la protección cuidadosa han salvado a esta especie del borde de la pérdida.

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