Ballena Beluga

Ballena beluga

DISTRIBUCIÓN

Restringido a aguas polares y subpolares sobre el Círculo Polar Ártico

ECOSISTEMA / HÁBITAT

Aguas costeras poco profundas y cerca del borde del hielo; a veces en los ríos

HÁBITOS ALIMENTARIOS

Depredador forrajero

TAXONOMÍA

Suborden Odontoceti (ballenas dentadas), Familia Monodontidae (ballenas blancas)

La ballena beluga es una ballena dentada relativamente pequeña que es de color marrón grisáceo al nacer y de color blanco brillante en la edad adulta. La beluga es una de las dos especies de la familia de las “ballenas blancas”, la otra es el narval . Como están estrechamente relacionados y no tienen el colmillo característico de los machos, los narvales juveniles y hembras pueden identificarse incorrectamente como belugas.

Las belugas, sin embargo, son típicamente más sólidamente blancas que sus primos grisáceos. Las belugas adultas también son un poco más grandes que los narvales , alcanzando longitudes de alrededor de 18 pies (5,5 m). Curiosamente, la ballena beluga es la única especie de cetáceo (ballenas y delfines) que tiene un cuello móvil. Las belugas pueden mover la cabeza hacia arriba y hacia abajo y de lado a lado.

Las ballenas beluga están restringidas al Océano Ártico y las aguas adyacentes. Se alimentan en aguas costeras poco profundas durante el verano y cerca del borde del hielo [enlace] en invierno. Algunas poblaciones sufren migraciones estacionales largas, mientras que otras son más residentes en la naturaleza. Se alimentan de una variedad de presas de peces e invertebrados.  Se sabe que las orcas  y los osos polares atacan y comen ballenas beluga. Los científicos creen que las belugas pueden nadar en aguas cubiertas de hielo para evitar a las orcas, pero esto puede ponerlas en mayor riesgo de ser depredadas por osos polares. Cuando cazan belugas, los osos polares usan su increíble fuerza para empujarlas hacia la superficie del hielo cada vez que llegan a un agujero para respirar.

Ocasionalmente, se pueden observar belugas tierra adentro, nadando por ríos costeros hasta cientos de millas. Los científicos no saben si estos viajes al agua dulce son para alimentarse o para otros fines, pero las belugas aparentemente no temen a las aguas muy poco profundas. De hecho, se sabe que algunos individuos sobreviven a los varados / varados esperando pacientemente el regreso de la marea alta. Las belugas también son conocidas por sus vocalizaciones fuertes y claras. A menudo “cantan” e incluso las personas en botes o en tierra pueden escucharlos sobre la superficie del océano. 

Los científicos conservacionistas consideran que la beluga está casi en peligro de extinción. El cambio climático está provocando cambios rápidos en el ecosistema ártico que afectan el hábitat de las belugas, y la contaminación química en el Ártico es particularmente mala, lo que pone en riesgo la salud de grandes depredadores como esta especie. Estas ballenas son cazadas, legalmente, por pueblos indígenas de todo el Ártico, pero generalmente no se cree que esta caza en curso amenace a la especie. El cambio climático y la contaminación son probablemente amenazas más importantes para las poblaciones de beluga, aunque se necesitan más investigaciones antes de poder hacer predicciones precisas.

Datos curiosos sobre las ballenas beluga

1. Las ballenas beluga crecen hasta 16 pies (4,8 m) de largo y pesan 3,150 libras (1,4 toneladas métricas) en promedio.

2. Las ballenas beluga pueden vivir hasta 50 años.

3. Las ballenas beluga nacen de color gris oscuro y se vuelven más claras a medida que envejecen, y finalmente se vuelven blancas una vez que alcanzan la madurez sexual.

4. Las ballenas beluga pueden bucear a más de 3280 pies (1000 m) y permanecer debajo hasta 25 minutos a la vez.

5. Las ballenas beluga viven en aguas árticas y a veces se aventuran en ríos de agua dulce.

6. Las ballenas beluga mudan su piel cada verano frotándose contra la grava gruesa. 

7. Las ballenas beluga no tienen las vértebras del cuello fusionadas como otras ballenas, lo que les permite mover la cabeza hacia arriba, hacia abajo y de lado a lado.

8. Las ballenas beluga tienen frentes bulbosas y flexibles llamadas “melones” que les ayudan a producir sonidos y hacer expresiones faciales.

9.  Las ballenas beluga a menudo se denominan “canarios del mar” porque vocalizan muchos sonidos diferentes, incluidos clics, silbidos, chirridos y chillidos.

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